Por qué nuestra preocupación por la pandemia del coronavirus no ha aumentado con el número de muertos

Racionalmente, nuestra empatía debería crecer a medida que el número de COVID-19 aumenta, pero no funciona así psicológicamente.
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Los EE.UU. pasaron 250.000 muertes confirmadas de COVID-19 esta semana, una cifra que es realmente vasta – demasiado vasta, tal vez, para que podamos comprender.

Por qué es importante: El adormecimiento psíquico que se produce en torno a la muerte en masa nos priva de nuestra empatía por las víctimas y nos disuade de hacer los sacrificios necesarios para controlar la pandemia, mientras que obstaculiza nuestra capacidad para prepararnos para otros riesgos raros pero potencialmente catastróficos en el futuro.

Según los números: La magnitud de la cifra de muertos de COVID-19 en los Estados Unidos se puede sentir en lo que los medios de comunicación han hecho para tratar de poner las cifras en perspectiva. 250.000 muertes es:

  • Diez veces el número de conductores y pasajeros americanos que mueren en accidentes de coche cada año, según la CNN.
  • Más del doble de soldados americanos que murieron en la Primera Guerra Mundial, según NPR.
  • Suficiente para dibujar un gran agujero en el corazón de América, si las muertes se hubieran concentrado en un área, según el Washington Post.

Incluso si hacemos todo lo posible por comprender la muerte en masa, inevitablemente nos encontramos con sesgos cognitivos, dice Paul Slovic, un psicólogo de la Universidad de Oregón que estudia el juicio y la toma de decisiones de los seres humanos.

  • El mayor sesgo es la negligencia en el alcance: a medida que la escala de muertes y tragedias crece, nuestra propia compasión y preocupación no logra mantener el ritmo. Como dice el título de uno de los trabajos de Slovic sobre el tema: “Cuanto más mueren, menos nos importa”.

Esto no es, por supuesto, racional – por cualquier cálculo moral razonable, deberíamos encontrar 250.000 muertes proporcionalmente más horribles que un número menor. Pero en la práctica no lo hacemos, casi como si tuviéramos una capacidad de empatía y preocupación que está muy por debajo de la escala de una pandemia.

  • No ayuda que para la mayoría de nosotros -salvo los familiares afligidos y los trabajadores de la salud en primera línea- esas muertes pasen desapercibidas, escondidas detrás de los muros de los hospitales y funerarias.
  • En una cultura noticiosa impulsada por lo visual – y equipada con una psicología movida por víctimas identificables por encima de los meros números – eso hace que estas muertes se sientan mucho más irreales, y para algunos, mucho más fáciles de negar por completo.
  • Combinado con la habituación al trauma que se ha establecido después de meses de la pandemia, no debería sorprender que la mayoría de nosotros esté haciendo mucho menos para luchar contra la propagación de COVID-19 ahora que en la primavera, cuando el número de enfermos y muertos era mucho menor.

Como funciona: En un estudio posterior al genocidio de 1994 en Rwanda, en el que 800.000 personas fueron asesinadas en cuestión de meses, Slovic y sus colegas pidieron a un grupo de voluntarios que imaginara que estaban a cargo de un campo de refugiados.

  • Tenían que decidir si ayudar o no a 4.500 refugiados a tener acceso a agua limpia. A la mitad se les dijo que el campamento albergaba a 250.000 refugiados, y a la otra mitad se les dijo que albergaba a 11.000.
  • Los sujetos del estudio estaban mucho más dispuestos a ayudar si pensaban que estaban ayudando a 4.500 personas de un total de 11.000, y menos dispuestos si eran 4.500 de 250.000 personas. Reaccionaban a la proporción de los que serían ayudados, mientras que descuidaban el alcance de la cifra bruta.
  • En relación con ello, en un estudio realizado en 2014, Slovic encontró una disminución de la empatía y la consiguiente reducción de las donaciones para salvar a los niños enfermos a medida que aumentaba el número de víctimas, observándose los efectos tan pronto como un niño se convertía en dos.

Qué hay que ver: Estos mismos sesgos cognitivos nos dificultan la apreciación plena de amenazas crónicas como el cambio climático, o la preparación para riesgos raros pero catastróficos en el futuro, como una pandemia.

  • Dada la complejidad de estos sesgos, nuestra mejor apuesta es tratar de dirigirnos hacia ellos, y tener en cuenta que cada una de estas 250.000 muertes cuenta una historia individual.
  • Como el sobreviviente Abel Herzberg dijo del Holocausto: “No hubo seis millones de judíos asesinados; hubo un asesinato, seis millones de veces”.

El fondo de la situación: A medida que el número de muertos aumenta, se necesitará un esfuerzo deliberado para no entumecerse ante lo que está sucediendo. Pero es un esfuerzo que debe hacerse.


Bryan Walsh

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